Dunia kembali berduka. Kali ini, kreator animasi SpongeBob SquarePants, Stephen Hillenburg meninggal dunia pada usianya yang ke-57. Adapun, penyebab kematiannya adalah penyakit ALS (amyotrophic lateral sclerosis). Penyakit sistem saraf yang menyebabkan penurunan fungsi otot dan memengaruhi fungsi fisik telah dideritanya sejak Maret tahun lalu.

“💛 Kami sangat sedih untuk membagikan kabar meninggalnya Stephen Hillenburg, kreator dari SpongeBob SquarePants. Hari ini, kami mengamati sebuah momen keheninganuntuk menghormati hidup dan pekerjaannya. 💛 “, tulis Nickelodeon di akun Twitter resminya.

Sebelum menjadi terkenal berkat animasi ciptaannya, Hillenburg merupakan seorang guru biologi yang fokus pada kehidupan laut di Orange County Marine Institute (sekarang Ocean Institute) di California. Kecintaannya pada mahluk yang hidup di laut serta bakatnya dalam bidang artistik pun menghasilkan sebuah kombinasi yang mana menjadi cikal bakal terciptanya Bikini Bottom, kota tempat tinggal SpongeBob.

Akhirnya, pada tahun 1987 ia pun mulai mengejar karir animasinya dengan meneruskan pendidikan di California Institute of Arts di Valencia dan mendapatkan gelar Master of Fine Arts tahun 1992. Di tahun yang sama pula, ia menerima penghargaan untuk Konsep Animasi Terbaik pada ajang Ottawa International Animation Festival berkat karya film animasi pendeknya yang berjudul Wormholes. Dari sinilah, ia merintis karir di televisi sebagai sutradara dan penulis seri Nickelodeon yang berjudul Rocko’s Modern Life.

SpongeBob SquarePants

Karya Stephen Hillenburg yang paling terkenal tentu adalah SpongeBob SquarePants. Serial animasi yang pertama kali ditayangkan di Nickelodeon pada 1 Mei 1999 ini tidak hanya disukai oleh anak-anak namun juga orang dewasa. Hingga saat ini, serial ini telah mengudara sebanyak 12 musim dengan jumlah episode hampir mencapai 250 buah. Serial yang telah memenangkan Emmy Awards baik dari Amerika Serikat maupun Inggris ini telah dialihsuarakan atau diberi subtitle lebih dari 60 bahasa termasuk Indonesia.

Kesuksesannya pun membuat serial ini dijadikan film layar lebar. Walaupun pada awalnya menolak, Hillenburg pada akhirnya menyutradarai, menulis dan memproduseri The SpongeBob SquarePants Movie. Dirilis pada tahun 2004, film ini sukses meraih respon positif dan mengumpulkan $140 juta dari peredarannya di seluruh dunia.

spongebob movie - stephen hillenburg meninggal dunia spongebob movie - stephen hillenburg meninggal dunia

Lebih dari satu dekade kemudian, sekuel yang berdiri sendiri, The SpongeBob Movie: Sponge Out of Water (2015) pun dirilis. Walaupun tidak kembali menyutradarai sekuelnya, Hillenburg duduk di bangku produser eksekutif dan berkontribusi untuk penulisan cerita film ini. Sama seperti film sebelumnya, film yang disutradarai oleh Paul Tibbitt ini juga meraih respon positif. Tal hanya itu, film ini juga sukses mengumpulkan pundi-pundi lebih dari $320 juta dari seluruh dunia.

Paramount Animation berencana merilis film ketiga SpongeBob yang akan berjudul The SpongeBob Movie: It’s a Wonderful Sponge. Adapun, alur ceritanya akan berfokus pada asal mula SpongeBob datang ke Bikini Bottom dan bagaimana ia mendapatkan celana kotaknya. Film tersebut direncanakan rilis pada Juli 2020 mendatang.